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水将成为稀有资源 政府何为?

    18世纪经济学始祖亚当史密斯(Adam Smith) 曾问过一个有趣的问题,藉以说明价值与价格的差异性。他说水和钻石,何者对我们比较重要?答案很清楚,水当然比钻石的重要性来得高;但是钻石的价格却远高于水的价格。亚当史密斯解释这看似矛盾的关键处在于价格并不单纯决定于“重要性”(或说需求),而是必须综合需求与供给,才能决定价格。他说水虽然重要,但因供给量多,价格因此低廉;相对地,钻石重要性较小,但供给量相对更是极小,所以价格反而比水价要高。

    亚当史密斯的分析,奠定了经济学对于定价最根本的供需原则,也同时解释了为什么稀有性会造成昂贵的价格;不论这稀有性是土地、与巴菲特的一顿午餐、或是一场巨星演唱会、或精彩球赛的特定座位。只是,亚当史密斯当时以水资源举例说明时,可能也不容易想象到,两百多年后的今天,水,眼看着已将逐渐成为稀有资源了。

    地球的含水量看似无尽,但97.5%是海水,淡水只占2.5%;而这2.5%的淡水中,更只有其中0.1%可供使用。但即使如此,缺水的问题却是到近来才产生。最主要的,全球人口有相当一段时间一直维持在10亿人的门坎以内,但在世界银行提出水资源危机问题的过去二十年来,全球人口快速增长,且未来增长速度更将飙升;例如全球人口将自目前的70亿人,估计增至2030年的80亿人。尤其增加用水量的,是因为全球中产阶级人口的大幅增加,预估将自目前的20亿人,增加至2030年的50亿人(亚洲占大宗)。这些中产阶级用水量的增加,并不仅在于直接用水,而是在于对食品、工业用品需求增加所间接导致对水资源的需求。例如联合国统计,制造一个汉堡所需的用水量是生产一个马铃薯或西红柿用水量的80倍之高。全球中产阶级的崛起,因此造成用水需求全面扩张。

    如果谈到用水的需求,就不能忽视究竟是哪个部门用掉了最多的水。基本上,随着工业信息业的转型发展,工业用水的大幅增长也成了必然的趋势,更往往引发工业与农业用水竞争且冲突的状况。不过持平而论,农业用水当然仍占最大比例,为70%;工业用水占22%,其它当地用水等则只占8%。只是,农业用水量大,其实是不敷成本的;只是因为许多国家都对水价进行政策补贴(尤其以国营事业方式补贴),因此农业用水不易产生“以价制量”的节约用水效果;倒是近年来越来越多企业认知到水资源的稀有性,投下大笔资金节省用水,尤其投资建设水资源循环应用的设备等等;是值得学习和提倡的。只是,最重要的,还是要靠政府订定并推行政策,一方面投资各项节约用水的基础设施,包括水库,污水处理等建设;另一方面开展水价分级制度,让用水的外部成本内部化,才可能达到使用者节约水资源的目标。

    (作者现任香港北威国际集团董事总经理)

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